Памятник Екатерине II в Екатеринославе

Статуя выполнена в Берлине по заказу А. А. Гончарова в память о посещении Екатериной II его усадьбы и Полотняного завода. На 3-метровую фигуру императрицы пошло более 3 т бронзы. Екатерина была изображена в малой короне и римской тоге, в мантии, спадающей с плеча. Левая ее рука была приподнята, правая указывала на раскрытую книгу законов, лежащую рядом на низкой колонке. На книге лежали медали, прославляющие царствование Екатерины. Под ногами царицы помещалась латинская надпись, в переводе означавшая: «Художники берлинские работали: Мейер вылепил, Маукиш дал вид, Мельтцер закончил после шести лет работы. 1788».

В 1791 статуя была привезена в Санкт-Петербург. Разрешение на ее установку в своих владениях Гончаров получил лишь через 10 лет. Статую доставили в усадьбу Полотняный завод, но так и не установили. Несколько десятилетий она хранилась в подвалах усадьбы. Когда внучка Гончарова вышла замуж за А. С. Пушкина, скульптуру пытались продать казне за четверть цены. Но после нескольких войн денег у государства не было, и Пушкин получил отказ. Уже после гибели поэта статую купил петербургский литейный завод Берда.

Примерно в это же время дворяне Екатеринослава решили увековечить память основательницы города и подали прошение генерал-губернатору Воронцову. Узнавший об этом Берд предложил Воронцову использовать в качестве будущего памятника хранившуюся у него скульптуру. При осмотре ее признали превосходно выполненной и хорошо сохранившейся, о чем было сообщено екатеринославскому дворянству, которое и выкупило статую у Берда. Новый памятник открыли 26 сентября 1846 г. на Соборной площади города. Скульптуру поставили на 3-метровый чугунный постамент, отлитый все тем же Бердом по проекту архитектора А. И. Штакеншнейдера. На нем была укреплена доска с надписью: «Императрице Екатерине II от благодарного дворянства Екатеринославской губернии в 1846 г.» Памятник огородили изящной чугунной решеткой, вокруг разбили сквер.

В ноябре 1913 г. начались работы по возведению для памятника более высокого постамента на новом месте у здания городского музея. Цилиндрический пьедестал розового финляндского гранита в стиле Людовика XVI украшали 3 бронзовых медальона с надписями, окруженными гирляндами. Одна из новых надписей гласила: «Перенесен и возобновлен средствами дворянства, земств Екатеринославской губернии и города Екатеринослава. 1913 г.». Также на новом постаменте поместили бронзовые барельефы сподвижников императрицы, имевших отношение к истории города. Саму статую отправили в Санкт-Петербург, где ее отреставрировала художница Е. Р. Трипольская (это обошлось в 20 тыс. руб.). Второе открытие памятника состоялось 12 июня 1914 г.

Сразу после Февральской революции толпа несколько раз пыталась сбросить статую Екатерины. Новые городские власти решили даже поместить на постаменте надпись, сообщающую об исторической ценности памятника. Но уже 14 апреля 1917 г. фигура императрицы была сброшена с постамента и при этом повреждена. Население и солдаты потребовали переплавить ее на снаряды. От дальнейших издевательств статую спас директор музея Д. И. Яворницкий, при помощи студентов тайно перенесший и закопавший скульптуру во дворе музея. В 1925 статую выкопали и поставили у здания музея. Там она стояла до 1943, когда была вывезена немцами. По неподтвержденным данным, последний раз статую видели в Чехии в мае 1945 г. Дальнейшая ее судьба неизвестна, она по сей день находится в розыске.